Bagaimana Starship Technologies Memelopori Model Robot Pengiriman

Di dinding kantor pusat perusahaan robotika Starship Technologies, kumpulan surat tulisan tangan telah ditempelkan. Hampir semuanya ditulis oleh anak-anak; menyampaikan, dalam gambar imut, emoji hati dan wajah tersenyum, jenis keajaiban yang biasanya disimpan untuk catatan yang diposting ke Sinterklas. Ini adalah generasi anak-anak yang tumbuh dengan melihat robot sebagai orang yang baik hati daripada jahat: lebih banyak Pixar's WALL-E daripada Terminator. Dan itu terlihat.

Starship Technologies

"Terima kasih!" membaca satu surat. Kami menyukai robot imut Anda. Pesan lainnya ditujukan kepada "Tn. Robot." “Anda tidak berbicara dengan kami [ketika Anda berkunjung],” bunyinya. "Kuharap kami tidak membuatmu kesal."

Starship, penerima surat-surat ini, adalah pembuat robot pengirim beroda enam yang terlihat seperti robot sahabat karib yang ramah mainan dari beberapa film Star Wars yang belum dibuat. Meskipun hanya berumur beberapa tahun sebagai sebuah perusahaan, dan beroperasi hanya dalam sebagian kecil dari kemungkinan pasar akhirnya, ribuan pengiriman yang telah dibuatnya berarti bahwa robot-robotnya termasuk yang paling terlihat di dunia nyata setiap hari.

Seperti banyak perusahaan sukses lainnya, promosi penjualan Starship adalah lambang sederhana. Tidak punya waktu untuk pergi ke toko untuk membeli apa pun mulai dari baterai hingga buku? Hanker setelah hamburger, tapi tidak ingin naik mobil untuk mengambilnya? Tidak masalah: dengan sedikit biaya pengiriman, Anda dapat memilih lokasi persis Anda di aplikasi dan salah satu robot perusahaan akan mengambil barang yang Anda butuhkan dan berjalan sendiri-sendiri di sepanjang trotoar untuk mengirimkannya kepada Anda. Yang harus Anda, sebagai pelanggan, lakukan adalah membuka kuncinya (sekali lagi, menggunakan aplikasi Anda) dan mengambil pesanan Anda.

Starship Technologies

"Kami ingin membuat pengiriman menjadi pengalaman yang mulus," kata Henry Harris-Burland, VP Pemasaran Starship, kepada Digital Trends. “Saat ini, jika Anda memesan secara online, Anda harus memikirkan di mana Anda akan pergi. Ke alamat mana Anda ingin mengirim sesuatu? Apakah kamu akan berada di rumah? Apakah kamu sedang di kantor? Lalu ada masalah di mana paket dapat ditinggalkan adalah kemungkinan pencurian. Saat ini, pelanggan membayar ketidaknyamanan itu. Kami ingin pengiriman berjalan lancar sehingga Anda bahkan tidak perlu memikirkannya. ”

Hanker setelah hamburger, tapi tidak ingin naik mobil untuk mengambilnya? Tidak masalah.

Harris-Burland menyebut surat yang diterima perusahaan itu "sangat merendahkan hati". Tapi dia juga tidak mengharapkan mereka bertahan. Selama beberapa bulan mendatang, kartu dan catatan ramah hampir pasti akan berkurang jumlahnya. Dalam beberapa tahun ke depan dan, tentu saja, beberapa dekade mendatang, ada peluang bagus bahwa mereka akan menghilang sama sekali. Menurut pendapat Harris-Burland, nasib apa yang akan menimpa bot pengiriman Starship? Apa alasan Wakil Presiden pemasaran perusahaan terbangun di malam hari dan mengantisipasi akan menyebabkan semacam reaksi yang menghentikan anak-anak menulis catatan untuk berterima kasih kepada robot pengiriman lingkungan yang ramah?

Saat itu terjadi, dia tidak memprediksi orang akan tiba-tiba berbalik melawan robot pengiriman perusahaan. Sebaliknya, dia berpikir - bahkan secara aktif berharap - bahwa orang akan berhenti memperhatikan. Dan, bertentangan dengan apa yang mungkin Anda harapkan dari startup teknologi yang mencari publisitas, itu hal yang baik.

Skype dari robot pengiriman

Beberapa tahun lalu, Ahti Heinla dan Janus Friis, satu orang Estonia dan satunya lagi wirausaha Denmark, memutuskan untuk mendirikan perusahaan robotika. Heinla, yang saat itu hanya beberapa tahun memasuki usia empat puluhan, telah bekerja dengan robot. Membangunnya di waktu luang, dia telah mempelopori proposal untuk kompetisi NASA meminta bantuan membangun robot medan kasar otonom yang dapat digunakan untuk menemukan dan mengambil sampel batuan di Mars. Desainnya, pada akhirnya, tidak dipilih - tetapi idenya tetap ada. Bagaimana jika, dia dan Friis mempertimbangkan, robot semacam itu dapat digunakan bukan untuk berputar di sekitar Planet Merah, yang jauhnya 33 juta mil, melainkan untuk melakukan pengiriman dari pintu ke pintu di Bumi?

Robot pengiriman luar angkasa berbaris Starship Technologies

Ide itu mungkin terdengar gila, tapi Heinla dan Friis memiliki rekam jejak yang terbukti. Friis adalah salah satu pendiri Skype, sedangkan Heinla adalah salah satu insinyur perangkat lunak utama yang mengembangkan perangkat lunak tersebut. Skype dijual ke eBay hanya beberapa tahun setelah didirikan seharga $ 2,5 miliar. Ini, dikombinasikan dengan strategi bisnis yang didefinisikan dengan jelas untuk perusahaan baru mereka, sudah cukup untuk meyakinkan investor. Pada 2017, startup yang mereka sebut "Starship Technologies" mengumpulkan $ 17,2 juta dalam bentuk pendanaan awal. Satu tahun kemudian, pada Juni 2018, mereka menarik pendanaan awal putaran kedua, kali ini senilai $ 25 juta.

Dibandingkan dengan robot yang melakukan backflipping atau parkour, pengiriman bukanlah area robotika yang sangat seksi untuk difokuskan. Tapi itu keputusan yang cerdas. Sayangnya, perusahaan robotika yang tak terhitung jumlahnya telah membuktikan, menghasilkan uang dari robot sangatlah sulit. Biaya awal tinggi, tetapi meskipun ada kemajuan teknis besar-besaran di lapangan, tidak banyak cara untuk menghasilkan arus kas saat ini. Ini terutama benar jika Anda beroperasi di luar hotbed saat ini untuk perusahaan robotika komersial, yang biasanya melibatkan aplikasi gudang atau militer. Dalam skenario ini, robot dikurung dari warga biasa, sama seperti komputer pada dekade sebelum komputer pribadi.

Robot pengiriman Starship Technologies menggunakan beberapa teknologi yang sama dengan yang ditemukan di mobil otonom saat ini.

Bagi para pendiri Starship, salah satu wawasan utama yang membuat mereka merangkul pengiriman adalah penemuan bahwa hingga 50% dari total biaya transportasi ditimbang dalam beberapa mil terakhir. Poin data lain yang menjanjikan? 95% dari barang yang dipesan secara online cukup kecil sehingga mereka dapat, secara teori, diangkut melalui robot pengiriman bertubuh kecil.

“Tidak ada [yang dapat dilihat oleh para pendiri Starships yang memecahkan] salah satu masalah terbesar di luar, yaitu pengiriman jarak jauh,” kata Harris-Burland. “Ini tantangan besar. Anda punya van yang berhenti ratusan kali setiap hari di luar rumah, slip pengiriman tidak terjawab, mobil-mobil besar dikemudikan dengan pizza kecil di dalamnya. Ini sangat tidak efisien. Mereka benar-benar berpikir bahwa mereka bisa menyelesaikan masalah ini. "

Visi awal ini tampaknya telah terbukti. Saat ini, Starship Technologies memiliki kantor pusat di San Francisco, kantor lain di dekatnya di Silicon Valley, kantor lain di London, Jerman dan Washington DC, dan lab R&D yang mempekerjakan lebih dari 100 insinyur di Tallinn, Estonia. Robot pengirimannya telah menempuh jarak 200.000 mil, melakukan 50.000 pengiriman, dan telah diuji di lebih dari 100 kota di 20 negara. Ini adalah acara rutin tidak hanya di banyak lingkungan tetapi juga kampus universitas. Pada awal 2019, Starship Technologies bekerja sama dengan perusahaan layanan makanan Sodexo untuk meluncurkan layanan pesan-antar makanan untuk 40.000 mahasiswa, fakultas, dan staf Universitas George Mason. Armadanya yang terdiri dari 25 robot menjadikannya implementasi terbesar dari layanan pengiriman makanan robot otonom di kampus universitas.

Untuk melakukan pengemudian mereka, robot pengiriman Starship Technologies menggunakan beberapa teknologi yang sama dengan yang ditemukan di mobil otonom saat ini. Rangkaian sensornya antara lain kamera, ultrasonik, GPS, dan unit pengukuran inersia. Namun, mereka berbeda dalam satu hal penting.

Starship Technologies

"Mobil mencari otonomi 100%," lanjut Harris-Burland. “Itu karena mobil yang melaju 70 mil per jam di jalan bebas hambatan tidak memiliki kemewahan untuk memanggil operator manusia untuk mengajukan pertanyaan jika tidak yakin akan sesuatu. Dengan robot pengantar kita bisa. Kami memahami bahwa ada banyak situasi, hanya melalui hukum probabilitas, yang akan terjadi yang mungkin tidak dapat ditangani oleh robot. Jauh lebih mudah dan hemat biaya untuk dapat melakukan ping ke operator manusia, yang mungkin mengawasi 100 robot sekaligus, untuk meminta bantuan. ”

Sementara sebagian besar pengemudian mereka dilakukan secara otonom, salah satu robot Starship dapat, kapan saja, dikendalikan oleh operator manusia jarak jauh. Operator ini, yang mengawasi setiap pengiriman, bahkan tidak harus berada di negara yang sama dengan robot yang mereka pantau. Tetapi yang penting adalah mereka ada di sana jika diperlukan.

Waktu dan tempat yang tepat

Teknologi apa pun yang dihadapi konsumen yang benar-benar berhasil perlu melakukan lebih dari sekadar menawarkan teknologi yang tepat. Itu perlu menawarkan teknologi yang tepat pada waktu yang tepat. Karenanya, wirausahawan yang sukses harus memiliki indra keenam untuk menyelami jendela kecil di mana teknologi sedang berkembang pesat, sedikit atau tidak ada pesaing yang memasuki pasar, dan, yang terpenting, publik siap untuk apa yang Anda tawarkan.

Starship Technologies tidak meragukan teknologinya berhasil. Tetapi para karyawannya, dengan tepat, mempertanyakan bagaimana masyarakat umum akan menerima robot beroda yang melaju di trotoar lokal mereka.

“Penerimaan sosial luar biasa di seluruh dunia.”

“Tidak ada yang tahu apa yang akan terjadi ketika robot pengiriman diletakkan di trotoar bersama manusia,” kata Harris-Burland. “Apa yang akan dikatakan dan dilakukan manusia? Apakah mereka akan menerima robot ini atau tidak? Itu pertanyaan besar bagi kami. Orang-orang mengira pasti benda-benda ini hanya akan dicuri atau dirusak. [Orang-orang dari luar Starship berkata], 'ini tidak akan pernah berhasil di kota [ini dan itu].' Saya sudah mendengar semuanya. Tetapi kenyataannya bertentangan dengan kesan pertama kita tentang sifat manusia. Penerimaan sosial luar biasa di seluruh dunia. "

Menurut Harris-Burland, reaksinya "memberi atau menerima persis sama" di setiap tempat Starship meluncurkan atau menguji robotnya. “Yang biasanya terjadi adalah saat pertama kali robot berguling-guling, dan tidak ada yang pernah melihatnya sebelumnya, beberapa orang mengambil gambar dan menunjuk,” katanya. “Banyak orang melihat, tapi hanya sekitar 1% yang benar-benar berinteraksi langsung dengan robot. Saat kedua, ketiga, dan keempat orang melihat robot, mereka tidak peduli. Itu membosankan. Ke hal berikutnya. "

Apakah dia khawatir tentang apa yang akan terjadi jika Starship membuktikan modelnya dengan baik sehingga trotoar dipenuhi dengan robot pengiriman? Apakah ada beberapa titik kritis hipotetis di mana robot berubah dari kedatangan baru yang lucu menjadi gerombolan penyerang yang mendorong manusia keluar dari trotoar dan masuk ke selokan?

“Dulu, kami melakukan beberapa pemodelan untuk melihat seperti apa trotoar saat kami mencapai kapasitasnya,” katanya. “Kapasitas dalam hal ini berarti semua pengiriman yang berpotensi dapat dilakukan, yang kemungkinan tidak akan terjadi. Bahkan dalam kasus itu, kita masih belum membicarakan tentang ribuan robot pengantar di setiap lingkungan pinggiran kota. Di [kota tempat tidur uji Inggris] Milton Keynes, misalnya, saat ini kami memiliki 60 robot pengiriman yang mencakup sekitar 15.000 hingga 20.000 rumah. Kami melakukan ribuan pengiriman. Robot adalah pemandangan umum, tapi mereka sama sekali tidak menghalangi pejalan kaki. ”

Starship Technologies

Akhirnya, Harris-Burland berkata, ini adalah area yang sangat penting bagi perusahaan. Bersikap baik dengan manusia bukan hanya tambahan tambahan, seperti mendapatkan casing pelindung untuk ponsel cerdas baru Anda. Robot Starship seperti papan reklame otonom bergulir - dan Anda tidak harus menjadi pebisnis besar untuk menyadari bahwa pelanggan potensial yang mengganggu bukanlah resep sukses. (Untuk alasan yang sama, Starship juga telah melakukan penelitian tentang dampak robot pengirimannya pada pengguna trotoar lainnya, seperti anjing pemandu.)

“Jika robot-robot ini tiba-tiba mulai menghalangi manusia, menjadi penghalang dan gangguan, seluruh model kami tidak berfungsi,” kata Harris-Burland. “Karena dengan begitu mereka tidak akan diterima secara sosial. Robot kami perlu berbaur dengan infrastruktur kota, kampus, lingkungan, dan pinggiran kota. Mereka perlu pergi hampir tanpa disadari. Jika bukan itu masalahnya, kami punya masalah. "

Karena alasan inilah, untuk kembali ke dinding surat, Harris-Burland tidak mengharapkan tanggapan ini (semenarik seperti mereka) akan bertahan lama. Dia tidak mengharapkan niat baik untuk pergi, digantikan oleh beberapa reaksi konsumen terhadap robot pengiriman. Sebaliknya, dia berpikir robot pengiriman perusahaan akan menjadi begitu biasa sehingga mereka menjadi biasa-biasa saja. Lagipula, kapan terakhir kali anak Anda mengucapkan terima kasih kepada kotak surat atau bola lampu atau salah satu dari sejumlah teknologi yang dulunya tampak sangat futuristik?

Ini dia saingannya

Satu tempat di mana robot Starship pasti tidak luput dari perhatian, bagaimanapun, adalah oleh perusahaan lain. Sejak Starship Technologies memulai debutnya, sejumlah perusahaan lain bergabung dalam pesta robot pengiriman. Ini juga bukan pemula pemula.

Raksasa pengiriman kurir FedEx membawa keahliannya selama setengah abad ke luar angkasa yang dulunya hanya dimiliki oleh Starship. Ini telah mengumumkan rencana untuk bekerja dengan pengecer termasuk AutoZone, Lowe's, Pizza Hut, Target, Walgreens, dan Walmart untuk pengiriman door-to-door pada hari yang sama. Oh, dan bot pengirimannya juga bisa melompati dan menaiki tangga.

“Kami melihatnya sebagai pujian, karena itu menunjukkan bahwa kami pasti menyukai sesuatu.”

Amazon, retail hiu putih besar, juga terjun ke pasar dengan layanan Amazon Scout-nya. Harris-Burland menahan diri untuk tidak mengomentari pesaing, selain mengatakan, "Kami melihatnya sebagai pujian, karena itu menunjukkan bahwa kami benar-benar tertarik pada sesuatu". Keduanya, bagaimanapun, akan menghadirkan tantangan signifikan dalam dirinya sendiri - dengan kantong yang lebih dalam dan semua koneksi yang tepat.

Untuk saat ini, Starship Technologies memiliki prestasi yang tinggi. Itu telah mengukir nama yang mengesankan untuk dirinya sendiri hanya dalam beberapa tahun yang singkat. Terlepas dari apa yang terjadi selanjutnya, Starship percaya bahwa ia menawarkan sesuatu yang jauh lebih dari sekadar tipu muslihat jangka pendek.

"Kami tidak tertarik pada hal baru," kata Harris-Burland. “Tentu saja, ini adalah teknologi yang menarik, dan akan menjadi novel pada awalnya. Kami perusahaan pertama yang melakukan ini. Sebagai seseorang yang bekerja di bidang pemasaran, saya juga menghargai kebaruan dari pesanan pertama yang dibuat pelanggan. Itu akan membantu membuat pelanggan memesan untuk pertama kalinya. Tapi itu pasti tidak akan membantu pada kali kedua, ketiga, keempat dan kelima - apalagi kali keempat puluh atau kelima puluh. Jika ini hanya tentang hal baru, kami akan menarik pelanggan dalam beberapa minggu. Kami sekarang memiliki sejumlah pelanggan yang telah memesan dari kami lebih dari 200 kali! Saya menduga hal baru telah memudar pada mereka - dan mereka menggunakan kita karena kita benar-benar membuat hidup sedikit lebih mudah bagi mereka. ”

Starship Technologies bertujuan untuk berada di dalamnya untuk jangka panjang. Untuk saat ini, telah melakukan lebih dari cukup untuk mendukung ambisi tersebut. Luncurkan peluncuran di seluruh dunia!